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This post was updated on December 18 to reflect new quarantine guidance.

What Testing Can and Can't Tell Us While the importance of reliable, accessible testing cannot be overstated, there are limitations to  what testing can  and can’t tell us. Read our blog post:  bit.ly/339Hug2A critical piece in stopping the spread of COVID-19 is being able to test people for the virus. Through testing, we identify the people who have the virus so they can isolate and prevent spreading the disease to others. As of this posting, nearly half of Dane County residents have been tested for COVID-19 at least once. Our county is very fortunate to be one of the few in the country with consistent, accessible COVID-19 testing available to almost everyone, all for free.

What Testing Can Do

  • Identify someone with COVID-19 infection on the day they are tested
  • Help us begin contact tracing to prevent others from spreading the virus
  • Help us prevent large outbreaks in facilities, businesses, workplaces, and schools
  • Help us understand how many people in the community have the virus
  • Help us identify populations disproportionally affected by COVID-19

What Testing Can’t Do

  • Tell us if someone can safely return to work, school, or their daily routine. People must isolate or quarantine before safely returning to activities.  We recommend against requiring employees to have a negative COVID-19 test before returning to work. Some people can still test positive for weeks following their isolation but are no longer infectious. Requiring a negative test places an unnecessary burden on the employee and may prevent you from providing services due to extended employee absences.
  • Give someone permission to attend an event or gathering. Again, testing only tells us if someone has COVID-19 on the day they are tested. A negative test does not necessarily mean it is safe to gather with others; someone could be exposed, test negative the next day, then test positive the day after that. Tests cost about $100 each and should not be wasted.
  • Serve as a loophole for ignoring precautions. Frequent testing is not a way to avoid taking commonsense precautions like avoiding gathering, wearing a mask, and staying home when you’re sick.
  • Stop the pandemic. Testing is one tool in our toolbox for stopping the spread of the virus, but testing alone can’t stop this pandemic. We also need people to follow Public Health orders, recommendations, and precautions to stop the virus in its tracks.

Scenarios: Should I Get Tested?

Test what you’ve learned with these graphics that ask, “Should I get tested?”
Should I get tested if...I’m going to a wedding this weekend and want to make sure I’m safe?No. Testing only tells you if you had COVID on the day you were tested. A negative test does not necessarily mean it is safe to gather with others.
Should I get tested if...I just want to make sure I'm okay? I like to get tested once per week.No. We do not recommend routine, repeated testing just for peace of mind. Tests cost about $100 each.
Should I get tested if...I have symptoms of COVID-19?Yes! Call your doctor first. If they won't test you or if you do not have a doctor, visit a community test site. Isolate until you get your test results.
Should I get tested if...The person who sits in the cube next to mine has symptoms and got tested, but I don’t know their result?Not yet. You can continue to work but keep an eye out for symptoms. If you develop symptoms, get tested. If their test comes back positive, get tested and quarantine, no matter your result.
Should I get tested if...My friend tested positive and a few days ago we hung out outside (within 6 feet) but were wearing masks?Yes! Call your doctor first. If they won't test you or if you do not have a doctor, visit a community test site. You will need to quarantine.
Should I get tested if...My neighbor had close contact with someone who later tested positive and before we knew that, he and I hung out and grilled together?No. This is not close contact with someone who has tested positive.
Should I get tested if...A kid in my child’s school tested positive, but they didn’t have contact?No. This is not close contact with someone who has tested positive.
Should I get tested if...The person I work next to in our restaurant kitchen tested positive and we're near each other all day?Yes! Call your doctor first. If they won't test you or if you do not have a doctor, visit a community test site. You should quarantine.

What are My Testing Options?

Visit our testing page to learn more about where you can be tested.

Extra Credit: Learn the Types of Tests Available

There are two types of testing available: diagnostic and antibody.

Diagnostic Testing

A diagnostic test shows if you have active coronavirus infection. In other words, it tells us if you have the virus right now. There are two types of diagnostic tests: molecular tests and antigen tests. Molecular tests, more commonly known as PCR tests (this is the test currently available at the Alliant testing site), work by identifying the virus’s genetic material. Antigen tests work by identifying the virus’s unique proteins.

Antibody Testing

When your body fights an infection, it makes antibodies to respond to the threat. An antibody test tells us if your body has ever tried to fight the virus in the past. These tests cannot tell you if you have a current COVID-19 infection.

We love this table from FDA which outlines the differences of the types of testing available:

Molecular Test

Antigen Test

Antibody Test

Also known as...

Diagnostic test, viral test, molecular test, nucleic acid amplification test (NAAT), RT-PCR test, LAMP test

Diagnostic test

Serological test, serology, blood test, serology test

How the sample is taken...

Nasopharyngeal (the part of the throat behind the nose), nasal or throat swab (most tests)

Saliva (a few tests)

Nasal or nasalpharyngeal swab (most tests)

Finger stick or blood draw

How long it takes to get results...

Same day (some locations) or up to a week (longer in some locations with many tests)

Some may be very fast (15 - 30 minutes), depending on the test

Same day (many locations) or 1-3 days

Is another test needed...

This test is typically highly accurate and usually does not need to be repeated.

Positive results are usually highly accurate, but false positives can happen, especially in areas where very few people have the virus.

Negative tests should always be interpreted in the context of the exposure history and clinical presentation of person being tested.

In most cases, negative antigen tests are considered presumptive and should be confirmed with a RT-PCR test.

A negative result in a patient with a low pre-test probability of infection is more likely to be a true negative and confirmatory testing may not be needed unless important for clinical management or infection control. See CDC rapid antigen testing for more discussion.

Sometimes a second antibody test is needed for accurate results.

What it shows...

Diagnoses active coronavirus infection

Diagnoses active coronavirus infection

Shows if you’ve been infected by coronavirus in the past

What it can't do...

Show if you ever had COVID-19 or were infected with the virus that causes COVID-19 in the past

Antigen tests are more likely to miss an active COVID-19 infection compared to molecular tests. Your health care provider may order a molecular test if your antigen test shows a negative result but you have symptoms of COVID-19.

Diagnose COVID-19 at the time of the test or show that you do not have COVID-19

Lo Que Las Pruebas Covid-19 Pueden Y No Pueden Decirnos

Una pieza fundamental para detener la propagación de COVID-19 es poder realizar pruebas de detección del virus en personas. A través de las pruebas, identificamos a las personas que tienen el virus para que se puedan aislar y prevenir la transmisión de la enfermedad. A partir de esta publicación, casi la mitad de los residentes del condado de Dane se han hecho pruebas de COVID-19 al menos una vez. Nuestro condado es muy afortunado de ser uno de los pocos en el país con pruebas de COVID-19 accesibles y consistentes disponibles para casi todos, todo gratis.

Qué pueden hacer las pruebas

  • Identificar a alguien con infección por COVID-19 el día en que se haga la prueba.
  • Ayudar a comenzar a rastrear contactos para evitar que otros propaguen el virus.
  • Ayudar a prevenir grandes brotes en instalaciones, negocios, lugares de trabajo y escuelas.
  • Ayudar a comprender cuántas personas en la comunidad tienen el virus.
  • Ayudar a identificar las poblaciones afectadas de manera desproporcionada por COVID-19

Qué no pueden hacer las pruebas

  • Decir si alguien puede regresar al trabajo, la escuela o su rutina diaria de manera segura. Las personas deben aislarse o ponerse en cuarentena antes de regresar de manera segura a las actividades. Recomendamos no exigir a los empleados que tengan una prueba COVID-19 negativa antes de regresar al trabajo. Algunas personas aún pueden dar positivo durante semanas después de su aislamiento, pero ya no son infecciosas. Exigir una prueba negativa supone una carga innecesaria para el empleado y puede impedirle proporcionar servicios debido a las ausencias prolongadas de los empleados.
  • Dar permiso a alguien para que asista a un evento o reunión. Nuevamente, la prueba solo nos dice si alguien tiene COVID-19 el día en que se hizo la prueba. Una prueba negativa no significa necesariamente que sea seguro reunirse con otros; alguien podría estar expuesto, dar negativo al día siguiente y luego dar positivo al día siguiente. Las pruebas cuestan alrededor de $ 100 cada una y no deben desperdiciarse.
  • Servir como una escapatoria para ignorar las precauciones. Las pruebas frecuentes no son una forma de evitar tomar precauciones de sentido común como evitar reunirse, usar una máscara y quedarse en casa cuando está enfermo.
  • Detener la pandemia. Las pruebas son una herramienta en nuestra caja de herramientas para detener la propagación del virus, pero las pruebas por sí solas no pueden detener esta pandemia. También necesitamos que las personas sigan las órdenes, recomendaciones y precauciones de Salud Pública para detener el virus en su camino.

Escenarios: ¿Debería hacerme la prueba?

Pruebe lo que ha aprendido con estos gráficos que preguntan: "¿Debería hacerme la prueba?" 

Debería hacerme la prueba si…¿Tengo síntomas de Covid-19?¡Si! Llama a tu médico primero. Si no te hacen la prueba o si no tienes un médico, visita un centro de pruebas comunitario. Aíslate hasta que tengas los resultados.
Debería hacerme la prueba si...¿Mi amigo dio positivo y hace unos días estuvimos juntos afuera (a menos de 6 pies) pero usamos máscaras?¡Si! Llama a tu primero a tu médico. Si no te puede hacer la prueba o no tienes un proveedor de servicios de salud, visita un centro de pruebas comunitario. Debes ponerte en cuarentena.
Debería hacerme la prueba si…¿Un niño en la escuela de mi hijo dio positivo, pero no tuvieron contacto?No. Esto no es contacto cercano con alguien que dio positivo.
Debería hacerme la prueba si...¿Voy a una boda este fin de semana y quiero asegurarme que estoy bien?No. La prueba solo te dice si tuviste COVID-19 el día en que te hiciste la prueba. Una prueba negativa no significa necesariamente que sea seguro reunirse con otras personas.
Debería hacerme la prueba si...¿Solo quiero asegurarme que estoy bien? Quiero hacerme la prueba una vez por semana.No. No recomendamos pruebas de rutina y repetidas solo para su tranquilidad. Cada prueba cuesta alrededor de $100.
Debería hacerme la prueba si...¿La persona que se sienta cerca de mí en el trabajo tiene síntomas y se hizo la prueba, pero aún no tiene los resultados?Aún no. Puedes seguir trabajando, pero vigila los síntomas. Si presentas síntomas hazte la prueba. Si la prueba de la otra persona es positiva, hazte la prueba y ponte en cuarentena, sin importar tu resultado.
Debería hacerme la prueba si...¿Mi vecino tuvo contacto cercano con alguien que luego dio positivo en la prueba y antes de que nos diéramos cuenta, él y yo salíamos nos juntamos para hacer parrillada?No. Esto no se considera contacto cercano con alguien que dio positivo en la prueba.
Debería hacerme la prueba si…¿la persona con la que trabajo en la cocina de nuestro restaurante dio positivo y estamos cerca el uno del otro todo el día?¡Si! Llama a tu médico primero. Si no te hacen la prueba o si no tienes un médico, visita un centro de pruebas comunitario. Debes mantenerte en cuarentena.

¿Cuáles son mis opciones de prueba?

Visite nuestra página de pruebas para obtener más información sobre dónde puede realizar la prueba.

Crédito adicional: conozca los tipos de pruebas disponibles

Hay dos tipos de pruebas disponibles: de diagnóstico y de anticuerpos.

Pruebas de diagnóstico

Una prueba de diagnóstico muestra si tiene una infección activa por coronavirus. En otras palabras, nos dice si tiene el virus en este momento. Hay dos tipos de pruebas de diagnóstico: pruebas moleculares y pruebas de antígenos. Las pruebas moleculares, más comúnmente conocidas como pruebas de PCR (esta es la prueba actualmente disponible en el sitio de pruebas de Alliant), funcionan identificando el material genético del virus. Las pruebas de antígenos funcionan identificando las proteínas únicas del virus.

Prueba de anticuerpos

Cuando su cuerpo combate una infección, produce anticuerpos para responder a la amenaza. Una prueba de anticuerpos nos dice si su cuerpo ha intentado combatir el virus en el pasado. Estas pruebas no pueden decirle si tiene una infección actual por COVID-19.

Nos encanta esta tabla de la FDA que describe las diferencias de los tipos de pruebas disponibles:

Prueba molecular

Prueba de antígeno

Prueba de anticuerpos

También conocido como ...

Prueba de diagnóstico, prueba viral, prueba molecular, prueba de amplificación de ácido nucleico (NAAT), prueba RT-PCR, prueba LAMP

Prueba de diagnóstico

Prueba serológica, serología, análisis de sangre, prueba serológica

Cómo se toma la muestra ...

Frotis nasofaríngeo (la parte de la garganta detrás de la nariz), nasal o faríngeo (la mayoría de las pruebas)

Saliva (algunas pruebas)

Frotis nasal o nasofaríngeo (la mayoría de las pruebas)

Pinchazo en el dedo o extracción de sangre

Cuánto tiempo se tarda en obtener resultados ...

El mismo día (algunos lugares) o hasta una semana (más tiempo en algunos lugares con muchas pruebas)

Algunos pueden ser muy rápidos (15 a 30 minutos), según la prueba.

El mismo día (muchas ubicaciones) o 1-3 días

¿Se necesita otra prueba ...

Esta prueba suele ser muy precisa y, por lo general, no es necesario repetirla.

Los resultados positivos suelen ser muy precisos, pero pueden producirse falsos positivos, especialmente en áreas donde muy pocas personas tienen el virus.

Las pruebas negativas siempre deben interpretarse en el contexto del historial de exposición y la presentación clínica de la persona que se somete a la prueba.

En la mayoría de los casos, las pruebas de antígeno negativas se consideran presuntivas y deben confirmarse con una prueba de RT-PCR.

Un resultado negativo en un paciente con una baja probabilidad de infección previa a la prueba es más probable que sea un verdadero negativo y es posible que no se necesiten pruebas de confirmación a menos que sean importantes para el tratamiento clínico o el control de infecciones. Consulte Prueba rápida de antígenos de CDC para obtener más información.

A veces, se necesita una segunda prueba de anticuerpos para obtener resultados precisos.

Lo que muestra ...

Diagnostica la infección activa por coronavirus

Diagnostica la infección activa por coronavirus

Muestra si ha sido infectado por coronavirus en el pasado

Lo que no puede hacer ...

Mostrar si alguna vez tuvo COVID-19 o si estuvo infectado con el virus que causa COVID-19 en el pasado

Es más probable que las pruebas de antígenos pierdan una infección activa por COVID-19 en comparación con las pruebas moleculares. Su proveedor de atención médica puede ordenar una prueba molecular si su prueba de antígeno muestra un resultado negativo pero usted tiene síntomas de COVID-19.

Diagnosticar COVID-19 en el momento de la prueba o demostrar que no tiene COVID-19

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